軟銀Pepper機器人“斷電”,孫正義的機器人雄心“短路”

2021年07月21日18:00

  新浪科技訊 北京時間7月21日晚間消息,據報導,由於Pepper機器人的市場需求未能達到預期,軟銀CEO孫正義(Masayoshi Son)的機器人雄心已經“短路”。

  回到2014年,軟銀集團CEO孫正義在發佈Android機器人Pepper時,他描繪了一個曾經局限於科幻小說中的願景:即個人機器人時代的到來,而軟銀將為該行業的領導者。

  但兩位知情人士今日稱,如今,孫正義的這一願景,以及軟銀對Pepper機器人需求的預期,都被證明過於樂觀。七年後的今天,雖然Pepper機器人仍然活著,但已經停產。

  2023年停售Pepper

  5月下旬於巴黎舉行的一次內部會議的記錄顯示,軟銀的管理層告訴員工,最遲將在2023年停止銷售新的Pepper機器人,而翻新產品的銷售會繼續持續一段時間。

  但軟銀對這份會議紀錄提出了異議,軟銀機器人部門(SoftBank Robotics)首席營銷官(CMO)Kazutaka Hasumi向媒體表示,軟銀致力於確保Pepper以某種形式生存下來,可能會採用新的設計。Kazutaka Hasumi說:“五年內,我們仍將銷售Pepper。”

  Pepper是一款人形機器人, 是軟銀2012年收購的法國機器人初創公司Aldebaran為軟銀定製的。孫正義希望Pepper能將機器人從工廠工具轉變為日常伴侶,就像計算機從辦公室進入家庭和口袋一樣。

  但Pepper的吸引力受到其基本功能的限製:它可以進行基本的對話,可以通過胸前安裝的平板電腦進行簡單的互動,還可以一邊打手勢一邊唱歌。但兩位知情人士稱,Pepper故障率太高。

  價格高但功能有限

  里昂證券(CLSA)日本研究主管莫滕·保爾森(Morten Paulsen)表示:“Pepper並沒有真的升級,以承擔真正的任務。iPad做不到的事情,Pepper也幾乎做不到。”

  Pepper的零售價為19.8萬日元(約合1800美元),外加14800日元的月服務費,這讓大多數家庭買不起。因此,軟銀很快就被迫專注於企業。在這一領域,Pepper吸引了一些早期的熱情,因為商店和餐館提供了一個更可預測的環境,在那裡可以對機器人進行編程,執行打招呼等任務。

  但據知情人士稱,東京(軟銀)和巴黎(Aldebaran)之間的糟糕關係損害了Pepper的發展。最終,Pepper只生產了2.7萬台。

  如今,Pepper的銷量在一些月份里,已經下滑到不到100台。文件顯示,由於積壓產品數量不斷增加,富士康在中國大陸的一家工廠去年已經不再生產Pepper,並關閉了生產線。

  文件顯示,軟銀只剩下不到2000台Pepper。其中一位知情人士稱,為機器人提供動力的電池正在衰減,其胸前安裝的平板電腦運行的也是過時的Android操作系統,沒有最新的安全更新。

  孫正義的機器人夢想

  孫正義自稱是一位“大嘴巴”(愛說大話),他曾實現過“打破日本電信雙頭壟斷”,以及“為願景基金(Vision Fund)融資600億美元”等不容易實現的任務。

  孫正義還看好一些熱門產品,著名的例子是將Apple公司的第一款iPhone帶到了日本市場。但當軟銀推出Pepper時,幾乎沒有設計和製造產品的經驗,更不用說機器人了。

  事實也是如此,孫正義預期的市場(機器人)從未成為現實。儘管Pepper幫助軟銀在世界各地傳播了自己的名字,但租賃(Pepper)期結束時,一些客戶仍在退還它。

  兩年前,軟銀還推出了自動吸塵器Whiz,這是重啟機器人業務的一次重大嚐試。兩位知情人士稱,銷售人員努力說服客戶每月支付500美元,購買一種只能清潔空地,並會出現故障的產品。

  軟銀機器人(SoftBank Robotics)業務首席商務官(CBO)吉田健一(Kenichi Yoshida)表示,疫情提振了人們對Whiz的需求,在4月至6月這個季度的訂單為8000台。

  兩位知情人士稱,軟銀還考慮過其他機器人產品,包括一款製作拉麵的產品。當前,軟銀在銷售一款名為“Servi”的餐飲服務機器人。該機器人由總部位於加利福尼亞州的貝爾斯登公司(Bear Robotics)開發,可以為用餐者運送食物。

  轉向純粹的投資

  軟銀機器人(SoftBank Robotics)部門的欠佳表現,在去年達到了頂峰。當時,經濟低迷迫使孫正義改變戰略,出售資產以穩定集團的資產負債表,並推動投資組合公司優先創造現金。

  上個月有報導,軟銀機器人(SoftBank Robotics)部門已開始進行全球重組,其中包括將巴黎員工裁減50%。

  軟銀機器人(SoftBank Robotics)業務首席商務官(CBO)吉田健一表示,該業務正接近盈利,上市是一種可能性。

  如今,軟銀集團一直在通過其願景基金轉向純粹的投資,並出售機器人公司了波士頓動力(Boston Dynamics)等公司的多數股權。雖然如此,軟銀仍繼續在機器人相關業務中持有較少的股份。

  “波士頓動力”是一家機器人公司,於1992年從麻省理工學院剝離,2013年被Google收購,2017年出售給軟銀。之前就有分析人士稱,出售“波士頓動力”,意味著軟銀在機器人領域的雄心壯誌正在消退。

  針對Pepper,軟銀還與日本的Iris Ohyama和美國的Robotlab等合作夥伴達成了銷售協議。Robotlab公司CEO艾萊德·因巴( Elad Inbar)在接受採訪時表示,Pepper還存在一個小眾市場,即特定企業和教育客戶。

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