鯨魚腸道里難消化的便便,怎麼就成了價值連城的香料

2022年04月14日11:48

  據說在新西蘭有這樣一種職業,一群人要在上班前聞很多狗糞,然後去海灘上找一種“狗糞”味的石頭,因為這種“石頭”可以算得上是價值連城。2012年,一位英國男孩就意外發現了一塊這樣的石頭,雖然它只有0.58千克重,但價值卻高達60000美元。

  也許你早已聽過這種石頭的大名,因為它經常出現在影視劇中,它就是龍涎香(Ambergris)。

  從古到今,這種神奇的“石頭”似乎都備受推崇,它的用處也十分廣泛。龍涎香本身有一種奇特的香味,而且還能夠使其他香味揮發得更加均勻,因此常用在古代名貴的香料或香水中。

  而另一些人則解鎖了另一種用法。中世紀的歐洲人曾將其作為治療感冒和癲癇的神奇藥物,還將其與熱巧克力一起飲用。不過這當然都是有錢人的食物,17世紀的英國國王查理二世就對龍涎香很著迷,每天早上都要吃一份龍涎香做成的菜配雞蛋。

  讓我們把目光轉回發現龍涎香的海灘上。傳聞在1891年,一位漁民在海灘上發現了一頭鯨魚屍體,於是他在鯨魚脖子上切了個洞並鑽了進去,在腸道里找到了一塊黑灰色的巨石,而這就是龍涎香。

  也許這個故事並未經過考證,但龍涎香真的來自鯨魚的腸道里。

  雖然有個神話般的名字,但龍涎香其實是抹香鯨肚子裡難消化的便便。抹香鯨喜歡以魷魚為食,但魷魚的角質顎很難消化,如果無法吐出,就會累積在鯨魚的腸道中。當它逐漸和其他排泄物、脂肪、微生物等東西結合在一起後,就會在體內形成一個黑色石塊般的東西。如果一些抹香鯨沒有成功排出這些阻塞物,很有可能會導致腸壁破裂而死亡。

  這些“石塊”被鯨魚排出體外後,就會漂浮在海面上。他們看起來黑乎乎的,還有點粘稠和油膩,並散發著臭味,怎麼看都不像什麼名貴材料的樣子。不過大自然會讓它變得更加柔和。

  經過陽光、空氣和海水的作用,它會戴上硬殼,表面出現蠟質,被海水的鹽分皂化,並吸收海洋的特殊氣味。最終變成灰色甚至白色。

  聞過龍涎香的人介紹說,它的確有一點便便的味道,但卻比單純的便便味兒還要複雜得多。它會產生甜美和泥土的氣息,還會帶著海洋的特殊味道。這是抹香鯨和大自然合作的成果。

  這個“石塊”在海上漂浮的時間越長,味道就會越複雜,因此人們會根據它被大自然“陳釀”的時間來估價。

  不過,有一個問題引起了爭議:龍涎香究竟是從鯨魚的嘔吐物,還是鯨魚的糞便?但科學家們覺得,這個石塊聞起來就更像是隨著便便一起排出的。所以長久以來叫它“鯨魚嘔吐物”的說法並不準確。

  龍涎香的特殊香味經常會被用於香水中。但是天然的龍涎香很珍貴,並且隨著海洋汙染,海洋中大量藻類產生毒素,許多抹香鯨中毒擱淺,或者被船隻的螺旋槳打傷。而氣候的變化也讓抹香鯨面臨著更多危險。不要說龍涎香了,也許就連抹香鯨的數量都岌岌可危。天然龍涎香真的變成了“漂浮的黃金”。

  雖然現在無法獲得天然龍涎香,但人工合成會幫助我們聞到這種奇特的味道。科學家們研究發現,龍涎香的神奇味道應該是來自一種叫做ambrein的醇類物質,當它暴露在環境中時,會產生具有特殊香味的化合物:降龍涎香醚(Ambroxide)。

  1940年代後期,瑞士的化學家就製造出了合成龍涎香(Ambrox),如今我們依舊會在常見的香水中感受到龍涎香的魅力。

  你可能很難想像鯨魚的便便會被廣泛用在香水中,但這並不是香水中的個例。用在香水中的分泌物和排泄物被叫做動物性天然香料(Fauna Natural Perfume),它們個個都有悠久的歷史和值得講述的故事。

  就比如香水業中被廣泛用到的麝香香氣。動物天然的麝香來自麝科動物肚臍和生殖器之間的分泌物。不過,我們現在使用的也並不是天然麝香,而是人工合成的,具有麝香相似氣味的化學物質,而且對人體的影響也很小。

  還有海狸香腺產生的分泌物,經過稀釋處理後也成為了一種獨特的香味來源。不過,這些動物香都十分昂貴,我們生活中常見的都是人工合成的物質。也正是因為這些合成技術,我們生活中也能體驗來自自然的神奇氣味。

  來源:把科學帶回家

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