揭秘Apple衛星通信供應商“全球星”:策略與遠慮

2022年09月08日21:29

南方財經全媒體記者江月 上海報導 華爾街一直流傳著一句老話:“在謠言流傳的時候買入,在消息公佈後賣出。(buy the rumor, sell the news)”全球星(Globalstar )這家公司再次驗證了傳統智慧的厲害之處。

北京時間9月8日淩晨,隨著新款iPhone 14系列推出“衛星通信”功能,全球星也官宣了其Apple供應商的身份。

全球星的股價在消息公佈後短期暴漲超過40%,但很快回落,甚至以下跌1.44%結束了一天行情。然而在市場“謠傳”其與Apple合作消息的2021年和今年前8個月,這隻股票股價最低為每股0.339美元、最高曾達到2.98美元,一路增長的趨勢中,波動幅度達到779%。

“衛星通信”連續在華為和Apple的新款手機上亮相,令人好奇它的“前世今生”。市場分析認為,天地萬物互聯時代已經到來,衛星基建將如火如荼地展開。眼下,這個產業的入局者,不僅包括華為、Apple這兩家手機商及北鬥、全球星,還包括高通、馬斯克、T-mobile、吉利等商業巨頭。

佈局衛星通信,也許是手機廠商們一項短期的商業策略,但必須是更多科技公司佈局未來的一項“遠慮”。

“衛星基建”展開

自從2021年以來,衛星通信就一直是人們對新手機的功能期待,但沒能在iPhone 13系列等當年的手機上實現。然而僅在今年9月初,華為、Apple兩大手機巨頭相繼宣佈,將在新款的Mate 50和iPhone 14系列手機上實現這個功能。

什麼是衛星通信?傳統蜂窩通信是地面基站與電信網絡連接,而衛星通信是手機直接和天上的通信衛星連接。換言之,不需要4G和5G網絡,衛星直連手機也能實現通信。

然而,衛星通信的“溝通程度”還是比不上傳統的蜂窩網絡。在傳輸視頻都已相當流暢的今天,如果使用衛星通信,還需要“精打細算”利用通訊資源。華為Mate 50系列將支援發送文字、位置,支援將多個位置做成運動軌跡;iPhone 14系列將支援發送文字、位置、醫療ID(如果已設置)和電池電量信息。由此可見,衛星通信僅僅支援“救急”,並非手機娛樂的配套服務。

Apple在發佈會上稱,將在11月推出衛星通信服務,iPhone 14系列機型可以在兩年內免費使用衛星SOS緊急聯絡功能。不過,這個功能目前只能覆蓋美國和加拿大,未來有可能推廣到其他市場。

圍繞衛星通信的“商戰”開打,基礎建設成為了頭號項目。由於目前華為和Apple都只能在有限的地區展開這項服務,未來誰的衛星覆蓋範圍更廣,誰就更可能贏得市場競奪之戰。

根據全球星公佈的方案,該公司作為Apple服務商“必須為建造和發射新衛星籌集額外的債務資本”。事實上,Apple已決定將使用4.5億美元“先進製造基金”,用於支援衛星通信基礎設施建設,但這仍然不足夠。眼下,全球星已經選擇高盛作為發債服務投行,預計在今年第四季度完成融資。

新功能“力挽狂瀾”?

關於全球星服務Apple的傳言,已經流傳了一年多,選擇在iPhone 14系列推出,也許是技術剛剛成熟,但也可能是一個商業策略。用新奇功能刺激消費者的消費意願,這是手機廠商面對市場“寒冬”時必須做出的選擇。

iPhone 13系列在2021年9月推出,此後連續多個月成為全球銷量第一的手機,令Apple公司一次又一次創造了破紀錄的季度營收數字。不少市場分析都相信,iPhone 13系列最終能賣出1億台。

因此,Apple公司並不著急在這台註定“贏麻了”的機型上推出衛星通信功能。然而在2022年,只有製造一些“亮點”,手機廠商才能度過低迷萎縮的市場難關。

根據CINNO Research發佈的數據,2022年上半年,中國市場智能手機銷量約為1.34億部,按年下降16.9%,這是2015年以來的同期最低值,也意味著市場“大降溫”了。

全球而言,Gartner則預測,2022年全年手機出貨量將按年下跌7.1%。這主要因為今年的地緣政治衝突、通貨膨脹等因素抑製了人們的消費意願。

適時推出一項蓄謀已久的新功能,很有可能是手機廠商“力挽狂瀾”的嚐試。在衛星通信話題持續上升之際,Apple和華為的新品發佈的確吸引了更多人的注意,為銷售鋪好了道路。

零部件供應商和物流方面的人士分析預測,AppleiPhone 14今年下半年的出貨量可能會超過8000萬部。有消息稱目前iPhone14系列的產量已經達到了3400萬部,整體進度超過了計劃進度。加上iPhone 14系列取消了價格相對較低的mini機型、整體售價也略有上調,顯然Apple公司希望以量、價雙重因素保障未來的業績數字。

誰是全球星?

作為“Apple供應鏈”的新晉明星,全球星實力如何?原本“遠在天邊”的神秘公司,如今走向民用手機市場,一下子“接地氣”起來。

資料顯示,全球星成立已經超過30年了。1991年6月,美國Loral公司和高通合資成立了“全球星項目”,並在此基礎上成立了全球星公司。該公司在1998年2月發射了第一顆衛星,並於2000年2月在48顆衛星和4顆備用衛星的基礎上,開始全面提供商業服務。

不過,全球星此後經曆了一次破產重組。之後,在2002年2月申請破產後,直到2004年才在私募基金Thermo Capital Partners的注資下恢復運營。

目前,全球星的總部在美國路易斯安那州,並已經在10個國家取得了陸地許可證(terrestrial license),覆蓋大約7.5億人口。

從該公司的官網可以看到,它致力於提供“低價”的衛星服務,成為了和傳統衛星通信相區分的市場競爭力。衛星通信並非新鮮技術,已經相當成熟並廣泛應用,但植入商用手機的確新鮮。此前,衛星通訊用於地質勘探、遠洋運輸、森林巡護等特色領域,通信效率比較低,而且價格高昂。

該公司官網顯示,David Kagan目前擔任全球星的首席執行官。他在衛星行業的從業經驗十分豐富,曾服務於ITC Global、Globe Wireless、Maritime、ICG等多家衛星公司,其中Maritime為郵輪、遊艇和海上市場提供海洋衛星通信服務。

“掘金”低軌衛星

參與到衛星通信市場的玩家不止華為和Apple。吉利、馬斯克、T-mobile、高通等名字也出現在了這個市場產業鏈的不同位置。此外,不少高科技企業似乎還在發掘低軌衛星的其他商業用途,“掘金”還在不同領域展開。

據市場不完全統計,目前已宣佈入局手機衛星通信的還包括造車商吉利入股、持有魅族手機控股權的星紀時代,另外創業達人埃隆·馬斯克也在8月宣佈,將與美國通訊服務商T-Mobile合作,從2023年起利用星鏈衛星為T-Mobile手機提供連接服務。

作為高端手機SoC的主流提供者,高通也緊緊盯著這個機會。早在2021年2月,高通就宣佈將在未來的 X65 基帶芯片上支援n53頻段,這個頻段為全球星所擁有。

除了在民用商業手機上進行信息收發,低軌衛星是否可以在其他領域發揮作用?顯然有一些嗅覺敏銳的商業“偵探”也在發掘相關機會。

以埃隆·馬斯克的商業版圖為例,造車企業Tesla是高級自動駕駛大規模落地的“領頭羊”。除了佈局各種人工智能、視覺識別、信息存儲的硬件以及開發操作平台軟件,改進通信渠道也是一條新穎的思路。有市場分析認為,通過馬斯克從事星鏈計劃的SpaceX,汽車傳輸將使用衛星來進行寬帶網絡安全傳輸、管理自動駕駛的海量數據。

目前在雲服務市場上佔據最大市場份額的亞馬遜 AWS 雲服務,也可能把衛星通信接入服務範圍。該公司在2019年推出了Kuiper計劃,將擁有自主可控的衛星資源,這個計劃最終將形成由3236顆衛星形成的衛星群。

(作者:江月 編輯:陶力)

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