元宇宙有多燒錢?至少投資700億美元,遠超iPhone、Android和無人駕駛

2022年09月29日12:39

  9月29日消息,據報導,Meta Platforms將斥資至少700億美元押注元宇宙,這是否會成為科技行業有史以來最燒錢的資金坑?

  的確有這種可能。儘管Meta CEO馬克·朱克伯格(Mark Zuckerberg)一再宣稱元宇宙將掀開互聯網的“新篇章”,但回顧歷史卻不難發現,以如此龐大的投資來押注一個全新的科技平台罕有先例。按照朱克伯格自己的說法,這筆賭注要到“本10年結束時”才能看到回報——換言之,這家Facebook母公司至少要還要再等8年才有可能從中獲得收益。由此便引出了一個問題:Meta的回報是否足以證明這筆投資的合理性?

  要作出判斷,最好的方法就是將Meta的賭注與其他科技公司對新平台的投資做個對比。令人驚訝的是,儘管Apple和Google之前也曾開發過iPhone和Android這種突破性新技術,但他們的投資卻遠低於Meta。但對Apple和Google而言,這些投資都實現了巨大的成功。這兩家公司仍在投資開發新技術,但多數投資都是在產品正式發佈之後,回報更加明確後才追加的。

  與Meta的元宇宙賭注最為接近的當屬無人駕駛汽車和網約車了。前者吸引了Google母公司Alphabet和通用汽車等巨頭入局,後者則由Uber和Lyft等公司開創。值得注意的是,這些項目的投資金額依然小於Meta的元宇宙投資,而且是由多家公司共同完成的。它們的回報仍然不夠明確。

  當然,這種對比並不精確。沒有一家參與其中的企業披露過總的投資數據,但Meta披露的信息可能是其中最多的。公平起見,應該單純對比產品正式商用前的投資,才能更好地判斷Meta的元宇宙項目是否划算。儘管Meta目前已經開始出售虛擬現實(VR)頭顯,但元宇宙概念仍處於發展初期。朱克伯格認為,這項技術將會營造一個“數字世界”,讓人們無論身在何處都能感受到他人的的存在感,潛在應用場景涉及社交、工作以及各種數字產品的銷售。

  由於重點是產品發佈前的投資金額,所以網約車不能計算在內,儘管無論以何種標準來看,該行業都很燒錢——Uber等參與者直到現在才開始慢慢扭虧為盈。

  Meta的投資也引發了一個重要問題:一家老牌企業能否通過巨額投資創造新的市場?在以前,這種新市場通常是由躊躇滿誌的創業公司開創的。華盛頓大學美國史教授瑪格麗特·奧瑪拉(Margaret O'Mara)說:“Meta的做法很新穎,因為他們從事的是大企業以往很難做到的事情。”

  奧瑪拉表示,大企業通常很難開創新市場,因為他們龐大的資源不僅不能提供幫助,反而會成為絆腳石。“正因為擁有豐富的資源,所以才不夠靈活。”她說,“企業會變得過於循規蹈矩。”

  不過,奧瑪拉也指出,“從影響經濟的長遠角度來看,投入大量資金探索未來,建立令人振奮的新市場,還是要好於股票回購。”

  以下就是過去15年,科技行業對最引人關注的新技術進行的投資。但請注意,這些數據並沒有根據通脹進行調整。

  Meta投資元宇宙

  潛在投資總額:700億美元

  結果:未知

  這一數據是基於朱克伯格披露的投資和回報時間框架計算而來,還參考了Meta的Reality Labs部門最近的投資金額——該部門專門為元宇宙開發增強現實和虛擬現實設備。Meta披露,Reality Labs在2019至2021年的運營虧損為210億美元,年虧損達到100億美元。2022年上半年,Reality Labs虧損57.6億美元。這表明該部門今年還會虧得更多。不過,Meta最近幾個月已經著手限制各部門的支出。

  朱克伯格在今年的Meta年度股東大會上說:“我們今後3至5年會投資和虧損大量資金。”假設Meta在未來5年至少每年投資100億美元,到2026年的軟硬件等項目投資就將達到700億美元。但這還只是保守數字。實際上,他們到2030年代初期的投資很容易接近1000億美元。

  還可以通過研發支出來衡量Meta的投資金額,這項支出第二季度已經佔到該公司總營收的30%,遠高於多數科技巨頭。

  iPhone

  投資總額:最多34億美元

  回報:1.6萬億美元iPhone銷售額,而且仍在增加

  根據已故Apple聯合創始人史蒂夫·喬布斯(Steve Jobs)在2010年接受的採訪,Apple最早從2000年代初就開始研發iPhone。Apple工程師最初為一款平板電腦設計了一個觸摸屏,但根據喬布斯的回憶,他認為把這款屏幕應用到手機上很有前景,所以調整了項目方向。

  在iPhone誕生前幾年,Apple2002至2007年的研發支出總計為34億美元。其中幾年最多占到Apple總營收的8%,但隨著Apple的營收增加,這一百分比開始降低。儘管該數字也包含了iPhone之外的其他項目,但卻可以讓我們大致瞭解iPhone的投資規模——據報導,第一代iPhone的投資可能超過1.5億美元。

  此處沒有計算Apple在第一代iPhone發佈後,為後續版本投入的資金。倘若將此計算在內,肯定會遠大於34億美元。但此後的iPhone銷售足以反哺後續的研發。事實上,Apple的研發支出占營收的百分比已經在2010年降至2.7%。2016年達到3%,但現在又達到了那時的兩倍。

  Google Android

  估算投資總額:最多幾億美元

  回報:至少貢獻數百億美元營收

  Google投入到Android開發中的資金也相對較少。他們很可能是為了緊追Apple而決定開發這款移動操作系統的。至少在喬布斯看來的確如此——根據《喬布斯傳》的記載,他聲稱Android是“偷來的產品”。

  Apple為了啟動這個項目而收購了創業公司Android,但花費卻不高。監管文件顯示,2005年,也就是Google收購Android的那一年,該公司共進行了15筆收購,現金和股票支出總額為1.3億美元,但由於金額都不大,所以沒有單獨列出。

  Google2005至2008年Android發佈當年的研發總支出為67億美元,佔當年營收的比例為10%至13%。但Android可能只佔其中的一小部分。一位前管理者透露,在首款Android手機發佈時,Google內部的Android團隊規模不到100人。

  與Apple一樣,Google也在持續投資Android,每年都會為該系統增加一些新功能,但Android系統也已經為該公司貢獻了不菲的廣告收入。

  2016年,甲骨文估計Android的營收達到310億美元,為Google貢獻220億美元利潤,主要渠道是在Android設備上投放廣告以及Google應用商店的數字交易佣金。甲骨文之所以公佈這一數據,是因為該公司當時起訴Android使用Java軟件存在侵權行為,但他們計算Android財務數據的方法還不得而知,其中可能包括了Google通過Android設備獲得的Google搜索引擎和YouTube廣告服務收入。

  據估計,Google為了成為AppleSafari瀏覽器的預設搜索引擎,每年至少要付出100億美元。毫無疑問,如果不是手中握有Android這張底牌,Google支付給Apple和其他移動操作系統開發商的費用還會更高。

  無人駕駛汽車

  估算投資總額:超過270億美元

  回報:微不足道的營收

  目前來看,無人駕駛的燒錢程度似乎與元宇宙最為接近。但即便是由多達30家公司分攤這些投資,其總額依然遠低於Meta一家公司對元宇宙的投資。

  2020年初就有報導顯示,30家企業過去幾年至少向無人駕駛汽車項目投入了160億美元。自此之後,這一數字已經增長到270億美元。作為其中的6家關鍵企業,Google母公司Alphabet旗下的Waymo、通用汽車旗下的Cruise、亞馬遜旗下的Zoox、Argo AI、Motional和Apple目前每年合計投資至少40億美元。(Tesla沒有被計算在內,因為該公司要求駕駛員在使用Autopilot半自動駕駛軟件時依然要負責操控汽車。)

  Alphabet對Waymo的投資最大。2020年初有報導稱,Waymo截至2019年底獲得的總投資至少為35億美元。現在估計至少達到了55億美元,但在經曆了13年的發展後,該公司卻很少有營收入賬。與此同時,由通用汽車控股的Cruise自2013年創立以來也至少花費了55億美元,目前正在舊金山通過無人駕駛服務創造微不足道的營收。

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